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Elizaveta Karamichailova, pionera en la física nuclear a principios del siglo XX

Elizaveta Karamichailova3 de septiembre de 1897, Viena (Austria) – 24 de abril de 1968, Sofía (Bulgaria)

Su nombre completo es Elisabeth Ivanova Kara-Michailova y fue una de las pocas mujeres pioneras en la física nuclear a principios del siglo XX, estableciendo los primeros cursos prácticos de física de partículas en Bulgaria y siendo la primera mujer en obtener un grado académico en el país.

Su padre búlgaro era médico y madre inglesa era músico y ambos estudiaron en la Universidad de Viena. Después de graduarse su padre en 1907, la familia permaneció en Viena durante dos años antes de mudarse a Sofía (Bulgaria).

Karamichailova creció en un ambiente artístico y científico. Su padre convirtió el piso superior de su casa en un Hospital de la Cruz Roja, donde trataba a sus pacientes de forma gratuita. Se graduó en el Instituto de Mujeres de Sofía en 1917 y continuó sus estudios en la Universidad de Viena.

En 1922, Karamichailova se doctoró en Física y Matemáticas y siguió después su trabajo en el Instituto para Estudios de Radio, interesándose especialmente por la radioluminiscencia y realizando estudios sobre la transmutación de elementos ligeros bajo radiación alfa.

Colaboró con Marietta Blau en el estudio del polonio. Observaron un tipo específico de radiación previamente desconocida, emitida por el polonio que más tarde sería confirmada por James Chadwick como radiación de neutrones, lo que le llevó a descubrir éstos. Karamichailova investigó métodos para el bombardeo de neutrones en torio.

Al mismo tiempo, asistió a cursos de ingeniería electrónica y radioeléctrica en el Politécnico de Viena.

En 1933, el contrato como “asistente de investigación” que ocupaba en Viena rescindió y tuvo que continuar su investigación sin financiación hasta 1935, cunado obtuvo una beca de investigación, para tres años, Alfred Yarrow del Girton College en Cambridge (Inglaterra). Posteriormente, fue contratada en el Laboratorio Cavendish de la Universidad de Cambridge.

Laboratorio de Elizaveta KaramichailovaEn 1939, regresó a Bulgaria donde fue nombrada docente de Atomística Experimental con Radiactividad en la Universidad de Sofía. Estableció un curso de física atómica, introduciendo los últimos conocimientos adquiridos de sus estudios en Austria e Inglaterra. Estudió la contaminación radiactiva de las regiones mineras de uranio y la radiactividad debida a los ensayos nucleares. Fue la fundadora de las primeras actividades de protección radiológica en Bulgaria.

Sin embargo, el estallido de la Segunda Guerra Mundial frenó la expansión de las actividades de investigación nuclear.

Karamichailova también estudió la radiación cósmica y utilizó placas fotográficas para continuar su trabajo en este campo, en el que había colaborado con Marietta Blau. Intentó continuar el estudio de la ionización múltiple, pero resultó imposible sin el sofisticado equipo al que tuvo acceso durante su estancia en Inglaterra. Cuando comenzó su trabajo en Sofía en 1940, sólo tenía un microscopio y un cuarto oscuro.

Después del levantamiento de la izquierda en 1944, las nuevas autoridades de extrema izquierda búlgaras calificaron a Karamichailova de "poco fiable" debido a sus puntos de vista anticomunistas y le prohibieron salir del país. Continuó su trabajo en el campo de la radiactividad en Bulgaria, inicialmente en la Universidad de Sofía y más tarde en la Academia de Ciencias de Bulgaria, donde obtuvo el título de catedrática.

Karamichailova murió de cáncer en 1968, muy probablemente por la exposición a la radiación a largo plazo.