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Recursos educativos

George Hevesy

 Budapest, 1 de agosto de 1885 - Friburgo, 5 de julio de 1966)

Fue un químico físicosueco de origen húngaro galardonado con el Premio Nobel de Química del año 1943. En sus investigaciones, desarrolló un método para estudiar organismos vivos mediante trazas radiactivas.

Nació en la ciudad de Budapest, en aquellos momentos parte del Imperio austrohúngaro y que hoy en día es la capital de Hungría. Su padre, Louis, fue consejero de la Corte y su madre Eugénie, era la baronesa de Schosberger. Realizó sus estudios de física y química en laUniversidad de Budapest y la Universidad Técnica de Berlín, en 1903, obteniendo finalmente su doctorado por la Universidad de Friburgo, en1908. Posteriormente trabajó durante dos años como asistente en el instituto de física y química en la Universidad Técnica de Suiza, antes de realizar una estancia con el profesor Fritz Haber, atraído por el trabajo de Haber y Rossignol sobre la síntesis de amoníaco. En 1910 comenzó una estancia en la Universidad de Mánchester donde trabajó junto a Ernest Rutherford, hasta que en 1913 interrumpió dichos estudios para efectuar conjuntamente con Frederic Paneth el primer experimento sobre trazadores radiactivos en la Institución de Viena para la investigación del radio. Durante su estancia en Viena obtuvo el Venia Legendi por la Universidad de Budapest.

En 1915 fue reclutado por el ejército austrohúngaro, y con el final de la Primera Guerra Mundial dio clases como profesor en la Universidad de Budapest, hasta que se trasladó a Copenhague (Dinamarca) en la primavera de 1919, para planificar sus futuras responsabilidades en el Instituto Niels Bohr. En 1920 se estableció en Copenhague, para seis años más tarde volver a Friburgo como profesor de física y química.

George de Hevesy se casó con Pia Riis en 1924 y tuvieron un hijo y tres hijas. En 1930 fue nombrado conferenciante Baker en laUniversidad Cornell de Ithaca (Nueva York, Estados Unidos), antes de regresar a Copenhague en 1934 para retomar su trabajo en el Instituto Bohr de Física Teórica , institución donde permaneció hasta 1952. En 1943 se trasladó a vivir a Estocolmo (Suecia), donde era socio de la Institución de investigación en química orgánica. En 1949 fue elegido Franqui Professor en la Universidad de Gante, (Bruselas, Bélgica) y tras su jubilación se mantuvo como socio científico activo de la Universidad de Estocolmo.

Sus primeras investigaciones se centraron en el estudio del comportamiento químico de las sales fundidas y su introducción a laradioquímica práctica se produjo en los laboratorios Rutherford, en Mánchester. Su trabajo allí, y luego en Viena y Budapest, se dirigió principalmente hacia la investigación y el uso del radio y otros isótopos pesados. También se dedicó a problemas de bioquímica. Ayudado por el físico holandés Dirk Coster, emprendió en 1922 las investigaciones mediante rayos X que lo habían de conducir, junto con Coster, al descubrimiento del hafnio en un mineral de circonio. También hizo un estudio completo de las propiedades de los compuestos del hafnio y se interesó por los elementos de las tierras raras.

Durante la invasión de Dinamarca por la Alemania nazi durante la Segunda Guerra Mundial Hevesy disolvió con agua regia la medalla de oro de los Premios Nobel Max von Laue y James Franck para evitar que los nazis las robaran. Guardó la solución obtenida en un estante de su laboratorio del Instituto Niels Bohr y lo recuperó tras la guerra, retornando las medallas al Instituto Nobel, el cual las transmitió a sus ganadores.

Fue uno de los pioneros en desarrollar los usos de los indicadores isotópicos tanto en las ciencias orgánicas como en las inorgánicas, y más tarde, en Friburgo, participó en las primeras experiencias sobre el uso clínico de isótopos radiactivos. Tras su regreso a Copenhague, demostró la posibilidad de formar artificialmente nuevos isótopos radiactivos y posteriormente introdujo un método de análisis de activación basado en el bombardeo neutrónico sobre el elemento investigado. Este método sirvió para reemplazar los análisis mediante rayos X por rayos X fluorescentes, que él mismo introdujo durante su estancia en Friburgo. En el año 1934 comenzó sus numerosas investigaciones en el campo de la fisiología animal y de las plantas, usando átomos marcados. Estas investigaciones fueron apoyadas por generosos subsidios aportados por la Fundación Carlsberg, la Fundación Rask-Ørsted, la Fundación Rockefeller y otras instituciones. Su trabajo en Suecia continuó en la misma línea, y estudió, entre otras cosas, el efecto de los rayos X en la formación de ácido nucleico en tumores y en órganos sanos, y el transporte de hierro en organismos saludables y cancerosos; este trabajo fue apoyado por el Consejo sueco de investigación y la Fundación Wallenberg.

En 1943 fue galardonado con el premio Nobel de Química por sus trabajos sobre los isótopos como trazadores en el estudio de las propiedades químicas de las sustancias. En 1958 fue galardonado con el de Átomos para la Paz.