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Miércoles, 5 de febrero de 2020

  • Muere Val Logsdon Fitch

    (Merriman, 1923 - Princeton, 2015) Físico estadounidense cuyos experimentos, realizados con James W. Cronin y otros colaboradores, demostraron que ciertas leyes de simetría consideradas como fundamentales hasta 1964 no se verificaban en algunos procesos del mundo subatómico. Por las profundas implicaciones de este descubrimiento, recibió en 1980, junto con James W. Cronin, el premio Nobel de Física.

    Val Fitch estudió la desintegración de las llamadas partículas extrañas y, en especial, de los mesones K, hasta que su interés se centró en los mesones-K neutros. A lo largo de los años sesenta, en colaboración con Cronin y otros científicos, llevó a cabo una serie de experimentos en los que se demostró que estas partículas subatómicas a veces se desintegran a través de procesos que violan la simetría CP, es decir, procesos a los que tras aplicarles las operaciones de simetría (inversión espacial más conjugación de carga) se obtienen otros procesos que no pueden suceder. Esta rotura de simetría implicaba una violación de la simetría temporal, es decir, implicaba que el tiempo no siempre es reversible a escala subatómica, como se había supuesto hasta la fecha.
     
    Después de cursar la educación secundaria en institutos públicos de Nebraska, Val Logsdon Fitch fue reclutado por la Armada de Estados Unidos durante la Segunda Guerra Mundial y destinado al laboratorio de Los Álamos, en Nuevo México, para trabajar en el proyecto Manhattan, lo que influyó de forma fundamental en su educación. Durante los tres años que trabajó allí aprendió las técnicas experimentales de laboratorio y tuvo la oportunidad de conocer a profesores universitarios y destacados investigadores en el campo de la física como Enrico Fermi, Niels Bohr, James Chadwick y Isidor Isaac Rabi, entre otros.
     
    Al acabar la guerra, su superior en Los Álamos le ofreció un puesto en la Universidad de Cornell, pero en esos momentos Fitch aún no era licenciado. En lugar de a Cornell, acudió a la Universidad McGill a obtener el título y, más tarde, a la de Columbia, donde se doctoró bajo la dirección de Jim Rainwater. Después de realizar su tesis doctoral en la Universidad de Columbia sobre el espectro de los átomos muónicos, aceptó un puesto en la Universidad de Princeton y comenzó a estudiar los mesones K. Fruto de estas investigaciones fue el citado descubrimiento, conjuntamente con James W. Cronin, de que en ciertas ocasiones los mesones K neutros no respetaban la simetría CP, simetría que, después del descubrimiento en 1956 de la violación de la simetría de paridad por parte de Tsung-Dao Lee y Chen Ning Yang, se consideraba una ley fundamental de la física.